Глава 1 1 страница

Фа’йл

Са’ск

Аст

Сард

Кардо

Ба’ан

Северные варвары: Народы северных земель, живущие частично - кочевой жизнью, частично – в больших посёлках. Централизованной власти не имеют, являются крайне самосоциализованными, при этом имеют крайне высокую моральную планку, а потому во власти, как таковой, не нуждаются. Все вопросы решаются предводителями племён и старейшинами городов. Движутся к биоцивилизации, сторонятся цивилизационных веяний Хатраприна, а потому - соседями воспринимаются как дикари.

Города:

Аркан – единственный крупный город варваров, построен на границе с Империей, для торговли.

Южный архипелаг: Земли, отрезанные от Материка рифами, и теченьями. За последнюю тысячу лет, ни один смельчак, рискнувший добраться до них - не вернулся.

Драконьи горы: Группа горных пиков, поднимающаяся из вод в центре океана. Остатки континента драконов, погибшего во время великой войны.

Материк: Основной и единственный континент планеты. Формой напоминает Северную Америку, без Аляски.

Орден Сеятелей Возмездия: Создавался для противостояния власти магов. Тысячу лет назад истребил всех архимагов и с тех пор ставит себя как посредника между высшими силами и народом.

Крупнейшие фигуры Ордена:

Швейн – Магистр полного посвящения Ордена Сеятелей Возмездия. Прозван народом «Справедливым», за дотошность и принципиальную неподкупность в решении спорных вопросов. Является главой Ордена в Нойде.

Итор – Магистр полного посвящения Ордена Сеятелей Возмездия. Занимает высшую ступень иерархии ордена. Является главой Ордена в Йарде. (Тут начинается наиболее интересный момент. С одной стороны, Итор является главой Ордена в столице Хатраприн, а с другой – Швейн является главой Ордена в Нойде, из какового Орден и вышел. В момент зарождения Ордена об этом никто не задумывался, а со временем сложилась нынешняя структура, когда «каждый тянет одеяло на себя».)

Цериус – Магистр полного посвящения. Преемник Швейна. Прославился своим нравом и жестокостью. В народе носит имя «Мясник».

Ринган – Инквизитор-искатель из Нойда. Один из немногих, обладающих Чувством Истинного Пророка.

Орден Убийц: Древняя организация, тренирующая абсолютных воинов, способных в одиночку справиться с небольшим гарнизоном. История ордена не помнит случая, чтобы высшие скрытни работали в паре.

Мастер – Глава ордена. Согласно традиции, глава не имеет имени.

Айвэн – Лучший убийца Империи.

Гильдия Воров: Древнейшие хранители знаний. Если каких-то сведений не сохранилось в гильдии – можно с уверенностью сказать, что их не сохранилось нигде.

Лорд Дэмиан – Глава Гильдии Воров.

Кэст Лозо – Первый вор Империи.

Хранители: Хранители древней истины и знаний о девяти камнях ненависти.

Лорд Дэмиан – Глава Гильдии Воров.

Мастер– Глава Ордена Убийц.

Родим – Зажиточный фермер.

Кэст Лозо– Был посвящён в Хранители Дэмианом, как средство противодействия Мастеру.

Пролог

Человек, одетый в высокие дорожные сапоги и серый от пыли дорожный костюм, снова развернул большую карту местности и огляделся. Вход в давным-давно заброшенную шахту должен был быть где-то рядом. Буквально через мгновение его взгляд упал на небольшое, чуть заметное черное углубление в основании холма, поросшего растительностью. По всей видимости, это и была его цель.



У входа в пещеру человека уже ждал проводник. Проводником оказался… гном. Гномов считают вымирающим народом. Даже просто увидеть одного из древних творцов горных недр – большая редкость, а уж чтобы гном был проводником…

- Меня зовут Дашир, - хрипло представился он. – Не знаю, что ты забыл в этой шахте, но я тебя проведу. Не отставай.

Не теряя времени, проводник зажег масляный фонарь и нырнул в тёмный зев шахты. Тут же из темноты донёсся предупреждающий голос гнома.

- Будь осторожнее, здесь всё держится на корнях и честном слове.

Внутри было очень тесно. Возможно, раньше пещера и принадлежала гномам, но с тех пор прошли сотни лет, и только потому, что древние мастера делали свою работу «на совесть», она до сих пор держалась. Штрек уходил все глубже и глубже, воздух вокруг становился все более затхлым, но проводник бодро шагал впереди, внимательно оглядывая стены древней постройки. По всей видимости, он отлично ориентировался в этом лабиринте, как и любой из его народа. Врождённое чувство направления всегда вело их по самому безошибочному маршруту.

Примерно через полчаса путники добрались до вертикального тоннеля, который, по словам Дашира, вёл в нижние галереи. На стене виднелись отдельные следы от канатной системы. К сожалению, воспользоваться этим древним твореньем было невозможно, оно сгнило века назад. Вместо этого путники полезли в дорожные мешки за верёвками.

Быстро опустившись на самые нижние уровни, странная парочка продолжила свой путь.

- Осталось совсем немного, – подбодрил гном. – За тем поворотом начинается большая каверна. Дальше дороги нет, всё осыпалось задолго до моего рождения.

- А сколько тебе лет? - бесцветным голосом поинтересовался человек.

- Много, - засмеялся гном, - больше пятисот.

После чего неожиданно замолчал.

За очередным поворотом открылся огромный грот с великолепными каменными колоннами и неясным кристаллическим свечением от легендарных люминофорных кристаллов. Каждый из них стоил больше, чем иной город, они были голубой мечтой многих искателей сокровищ, но человека они не интересовали.

Дашир остановился у входа и заявил, что дальше не пойдёт.

- У всех есть свои правила. Мне туда нельзя. Ты – можешь рискнуть, но я бы предпочёл, чтобы ты прямо сейчас повернул обратно. Мы очень не любим эту шахту.

- За что?

- Не знаю, - развёл руками гном, - её построили настолько давно, что даже у нас не осталось записей. Говаривают, что однажды здесь сошлись девять великих магов…

- Архимагов?

- Каких ещё архимагов? Это были истинные маги, покорители времён и пространств, они обладали силой самого творца! Они пришли в этот зал, а потом ушли. Никто не знает куда. Но после того, эти шахты были покинуты.

- Красивая легенда, - вежливо улыбнулся человек, - а насколько она правдива?

В ответ гном снова развёл руками.

- Это неведомо. Это было очень давно. – С этими словами гном плюхнулся на ближайший камень, и принялся деловито копаться в мешке, всем своим видом демонстрируя занятость.

Человек молча вошёл в грот и стал его исследовать. В самом центре зала стоял большой постамент в окружении девяти огромных плит. На постаменте был виден отчетливый рисунок дракона, обвившегося вокруг меча. Изображение было чрезвычайно глубоким, по мере того, как человек шёл вдоль плит, оно менялось, подчиняясь игре света и тени, давая возможность рассмотреть девять разных драконов и мечей. Каждая плита слабо светилась, отбрасывая свой уникальный отблеск на постамент.

Всё это было чрезвычайно красиво и эффектно, но ни в малейшей степени не давало ответа на вопрос, где искать «осколок». Круг за кругом человек обходил зал, любуясь великолепными барельефами, созданными неведомыми творцами и неведомой магией, пока не увидел ещё один постамент. На его вершине лежала занесённая пылью хрустальная сфера, в которой зеленоватыми отблесками светился тот самый таинственный кристалл. «Зелёный осколок». Человек улыбнулся и быстрым движением переместил сферу в свой мешок. Поиски, длившиеся десять долгих лет, увенчались успехом.

Солнце село, до города было несколько часов быстрой ходьбы, но быстро идти было крайне тяжело. Все никак не удавалось отдышаться после длительного пребывания в шахте. Медленно, но верно ноги подкашивались, в глазах темнело, а в горле чувствовался явный привкус крови.

Через какое-то время неприятные ощущения прошли, и человек чуть ускорил движение. Нет, то был не страх, а разумные опасения - человек опасался потерять добычу.

Остановившись, он достал её. Теперь хрустальная сфера слабо сияла ядовито-зеленым цветом. Он ничего не знал о происхождении этого предмета, не знал ничего о его предназначении. Но этот предмет был важен для Ордена. Хотя бы потому, что за ним послали его…

Глава 1

- Проклятье!!!

В очередной раз споткнувшись о какой-то камень, Айвэн понял, что пора доставать секретное оружие для борьбы с темнотой. Пошарив за пазухой, он извлек небольшой сверток. В нем лежало несколько мягких плодов размером чуть больше грецкого ореха. Каждый из этих плодов стоил очень больших денег, но он без раздумий отправил один из них в рот, т.к. цель была гораздо важнее каких-то презренных монет. От ужасного кислого вкуса глаза непроизвольно зажмурились, а когда их удалось открыть, то он вполне отчетливо мог видеть вокруг себя пещеру. Дальше можно было идти, не спотыкаясь.

Еще через пару сотен метров ход начал сужаться, а потолок постепенно опускался. Как же, творенье великих гномов, да без шкуродёрок! Впрочем, надо было отдать должное, строители потрудились на славу. Двигаться было тяжело, но каждая секунда приближала к цели.

Внезапно внимание Айвэна привлек какой-то шум. Он на секунду замер, а затем продолжил свой путь с удвоенной осторожностью. К счастью, в этом месте ход уже несколько расширился, и двигаться можно было более свободно.

Прижавшись к небольшому каменному выступу, он выглянул в Пещеру. Именно так, с большой буквы! Случилось худшее из того, что можно было ожидать. В зале, к которому он так стремился, уже кто-то побывал. Вещь, за которой он пришел, бесследно исчезла. Хотя, судя по всему, этот кто-то ушел отсюда буквально несколько минут назад. В полумраке, а точнее «полусвете» люминофорных кристаллов, был виден широкий тоннель с полуразвалившимися створками на другой стороне пещеры. Охотник бросился вперёд - жертва не должна скрыться.

Похититель далеко уйти не мог. Айвэн добежал до шахты, уходившей вертикально вверх, и внутренне собравшись - ринулся вверх «блошиным поскоком», отталкиваясь от стен. Если бы тут оказался сторонний наблюдатель – он бы безошибочно узнал в Айвэне человека из Ордена Убийц.

Наверху стоял гном. Судя по всему, он был проводником и теперь считал выручку. Ссориться с представителем этого народа было не с руки, но и показываться ему на глаза тоже не следовало. Но гном оказался сообразительным и быстро зашагал куда-то в лес, а убийца неясной тенью двинулся за жертвой. Он не имел права его упустить.

Рассмотреть человека подробнее не удавалось, плоды, которые помогали видеть в темноте, довольно сильно снижали четкость зрения. Убийца бесшумно и незаметно двинулся за жертвой. В этом ему помогали сгустившиеся сумерки и навыки, полученные в школе. При этом Айвэна не покидало непонятное ощущение, что это не он идёт за жертвой, а жертва ведёт его...

Ближе к полуночи показался близкой Йард. Неизвестный, в чьих руках был вожделенный осколок, вошёл в город и растворился среди домов. Это был один из тех городов, в хитросплетении улиц которого очень легко потеряться или, что беспокоило Айвэна больше всего - затеряться. Стоит немного отстать, и шансы найти осколок резко уменьшатся. Бесшумной тенью он скользил за своей целью. Легче всего было бы подстеречь похитителя в одном из многочисленных переулков и просто забрать у него осколок. Но надо было понять, откуда он узнал о предмете, который все агенты Ордена Убийц искали несколько лет. Возможно, это позволит найти предателя в рядах Ордена, и тогда... Хотя, не время мечтать в такой момент, необходимо проследить, куда направится неизвестный. Он шёл за ним по узким переулкам городка, пока дорогу не перегородили две тени. М-н-да... И про старуху бывает порнуха…

- Эй! Мужик! Подкинь пару монет… И мы тебя не тронем! Может быть…

Судя по звуку, еще парочка обосновалась за спиной. Времени возиться со здешними бандитами - не было. В прочем - плевать, стража только спасибо скажет!

Наверное, они даже не поняли, что с ними произошло. Буквально через несколько мгновений все четверо лежали на земле с явными признаками отсутствия жизни. Проклятье! Похоже, цель ушла! Того короткого времени, которое понадобилось, чтобы избавиться от внезапной проблемы, хватило таинственному похитителю, - он затерялся в узких улочках этого проклятого города. Пропетляв немного наугад, Айвэн понял, что сегодня вряд ли что-то получится и отправился на ближайший постоялый двор.

Щедро заплатив трактирщику и устроившись в комнате, он стал думать, что делать дальше. Впрочем, вариантов не было, пора связаться с начальством. Щепотка порошка общения в огонь свечи и в нём появились очертания главы Ордена.

- А! Айвэн! Мой ученик! Надеюсь, у тебя найдется, чем порадовать старика?

Лицо его излучало доброту, но скрытень знал, что за этой маской скрывается хладнокровный убийца, готовый на все, ради достижения своих целей. В отличие от своих предшественников, верховную должность в ордене он занял, убив всех соперников.

- Да, учитель, Осколок у меня.

- Но почему же ты задерживаешься? Быстрее неси его мне!

- Учитель, возникли некоторые трудности. По-моему за мной охотятся. Они устроили засаду возле осколка, и потом долго гнались за мной. Сейчас я затерялся в городе, но мне кажется, что они ищут меня. Если я выйду из города, то за мной снова начнется погоня. Поэтому мне придется какое-то время переждать здесь.

- ЧТО!? Какого... Кто это ОНИ!? Почему мой лучший ученик не может справиться неизвестно с кем!?

Хорошо, что общение шло при помощи магии. Магистр ордена славился тем, что мог отлично чувствовать ложь, но в порошок общения у Айвэна было подмешано несколько ингредиентов, о которых Магистру не следует знать...

В итоге, старика удалось убедить, что придется еще немного подождать, и он обязательно получит свой осколок.

- Ладно! Я подожду еще неделю, но если через семь дней осколка не будет в моих руках, я пошлю за ним более исполнительных людей! - и свеча мгновенно оплыла на всю длину.

- Старый козёл! - нарушил тишину шёпот, - как будто я не знаю, что этот осколок нужен тебе для очередного грязного дела, не знаю какого, но точно грязного.

Не раздеваясь, Айвэн плюхнулся на стоящую у стены лавку и постарался уснуть, завтра будет тяжелый день, необходимо найти в этом немаленьком городе человека неизвестной внешности. Пожалуй, это потяжелее, чем искать иголку в стоге сена.

Добравшись до города, человек первым же делом отправился в штаб-квартиру Ордена Сеятелей Возмездия, ибо именно глава Ордена отдал приказ найти осколок. Прошмыгнув по тёмным переулкам мимо нескольких бандитских групп, которых не трогали только потому, что они сотрудничали с Орденом, человек оказался прямо у входа в магистериум. Велико же было его удивление, когда перед собой он увидел магистра Швейна. По всей видимости, его давно ждали…

- Инквизитор Ринган, Осколок у тебя?

Тот, кого назвали Ринганом - достал из мешка светящуюся хрустальную сферу.

- Честно признаться, мы и не надеялись на то, что ты принесешь нам его. Все были уверены, что восемь камней ненависти – это миф.

Магистр был немногословен, и слова из него надо было тянуть клещами. Он бережно принял сферу, бросил короткий взгляд и быстро передал артефакт кому-то, отворившему дверь изнутри.

- Через шестнадцать часов состоится собрание Ордена, где ты, возможно, сможешь получить ответы на интересующие тебя вопросы.

Магистр Швейн шагнул за порог и захлопнул за собой дверь. Ринган ещё какое-то время задумчиво стоял у дверей магистериума, пытаясь понять, что сейчас произошло. Его не покидало странное ощущение, что его выставили последним дураком.

Савалет уже битый час «пытал» меня. За это время в его руках сменилось не менее трёх копий, несколько разнообразных клинков, и даже пистолет, который он попытался использовать как дубину… Но всё это приносило мало успеха, иде ученик сравнялся со своим учителем. Два коротких клинка, как два веера, вращались у меня в руках, а руки чуть смазанно двигались в смертельном хороводе. Тело изгибалось и пело как струна в такт «музыке сфер», а окружающий мир для меня не существовал. Я полностью погрузился в этот затягивающий хоровод смертельной пляски. Это была грань высшего доверия, когда одно неверное движение может привести к смерти обоих…

- Хватит!

Голос Савалета прорвался, как сквозь туман, и я плавно «затушил песню». Танец прекратился, и клинки застыли в ладонях.

- Ну, ты достиг всего, что я могу тебе дать. Это был твой последний экзамен. Занимайся дальше, и, возможно, через пару лет ты сам будешь меня учить…

Ничего ответить я не успел. На запястье ожил паук. Подобрав лапы, бионейронный прибор взбежал по руке, и прицепился к уху, вытянув одну лапу к подбородку…

- Дар, ты закончил с экзаменом?

- Да. Слушай, Марти, а ты откуда знаешь, что у меня был экзамен?

- А я с Савалетом соседи. Впрочем – неважно. Шуруй в институт. Для тебя работёнка подвернулась…

Паук отцепился, сбежал на запястье, и снова притворился мягким, мохнатым браслетом…

- Ну, как я понимаю, тебя ждёт работа? – Голос Савалета был немного тоскливым. – Будь осторожен. Ты достиг многого, но ты не всесилен… Я ещё надеюсь получить от тебя пару уроков…

- Стоп, - у меня зашевелился нехороший червячок, - ты что-то знаешь?

Мастер не ответил, только повёл бровями, и скрылся в другой комнате.

Мне ничего не оставалось, кроме как уйти. Выскочив на крышу и схватив ближайшего мотылька, я взял курс на Институт Темпоральной Коррекции.

Когда 150 лет назад были разработаны первые пространственные темпографы, позволявшие наблюдать веера реальностей, разгорелись споры о том, являются ли наблюдаемые миры реальными или это только эманации континуума. Но через десять лет был создан первый «транспер», генератор транспространственного импульса, и первый человек побывал в соседних мирах. А ещё через два года была обнаружена схлопывающаяся реальность, существующая в кольце событий, протяжённостью около трёх лет. Это вызвало бурное обсуждение о принципиальной возможности наблюдаемого явления, заставило переписать изрядную часть хронотеории, а ещё через год была обнаружена причина этого коллапса - вселенная, в которой произошла катастрофа на уровне физических замещений. Что-то, связанное с физическими константами мира…

Главное, что это событие стало первой ласточкой для организации ИТК. В дальнейшем было обнаружено ещё несколько вселенных с разной степенью проявления тех или иных эффектов. Были предсказаны несколько катастроф, многие из которых удалось предотвратить. И тогда появился хронодесант. Нет, мы не путешествуем по времени, это невозможно в классическом понимании этого термина, мы не строим лучшее будущее, мы ходим по другим мирам и исправляем там то, что натворили другие. Исправляем с единственной целью, - чтобы очередная катастрофа не ударила по нашим мирам.

Марти меня встретил на посадочной площадке, на крыше главного здания.

- Ну, ты как всегда не изменяешь своему средневековому стилю…

- Тебе чего опять не нравится?

- Мне всё нравится, - парировал Мартин, - просто это как раз кстати. Помнишь ту группу совмещённых реальностей, изучение которых мы планировали начать на этой неделе?

- И чего?

- Одну из них стало «химерически пучить»…

- Это как? Так не бывает.

- Значит, бывает. И если дело так пойдёт дальше – то она скоро начнёт коллапсировать, а расчёты говорят, что откат будет просто невероятным. Достанется на орехи всем, нам в том числе… И главное, что сама вселенная погибать не собирается… Так, рванёт для порядка на уровне вероятностей…

- Блин, Марти, а я-то тут при чём? Это ваше дело изучать и считать…

- Здесь нечего считать, здесь надо разбираться «что происходит», и не грозит ли это нам! Связь с реальностью нестабильна, не думаю, что мы сможем с тобой общаться, но забросить – сумеем. И либо ты разберёшься, в чём дело, и всё исправишь, либо реальность погибнет.

- А я?

- А хрен знает…

- Спасибо. Кстати, хотел спросить. Как дела с восьмым дендральным ветвлением? Оно, насколько я помню, собиралось разваливаться из-за глобальной межгалактической войны?

- Ничего. Всё стабилизировалось. В какой-то момент обе стороны конфликта просто исчезли. Сейчас там девственно-пустая вселенная, словно кто-то вмешался. Никто ничего не понимает, Люций носится с идиотскими идеями о высших силах и контролирующих структурах, обладающих силой бога, остальные чешут в затылке и разводят руками. (См. книгу Иара Эльтерруса «Безумие бардов».)

- Спасибо, только загадок в дорогу мне и не хватало!

- Кушай на здоровье. У тебя пятнадцать минут. Через пятнадцать минут ты должен стоять на камертонах четвёртого транспера.

- Да, босс!

- Не дерзи, тебе не идёт. – И скрылся в операторской.

Сборы были короткими. Пояс с разнообразным снаряжением, спрятанным от глаз посторонних, занял своё место. Учебные клинки уступили место боевым с победитовыми кромками стелеморфной подточки. А на плечи лёг универсальный походный плащ.

В указанное время я прибыл в зону переноса.

- Шустро. – Донёсся голос Мартина из динамиков. – Короче, если у тебя ничего не выйдет – это твой билет в один конец…

Если он что-то и добавил – то я об этом уже не узнал. Желтая вспышка окутала меня мягким покрывалом, а потом по глазам резанула синева вечернего неба.

Я рухнул на склон большого холма посреди леса. Переход оказался ужасно тяжёлым, да и усталость сказывалась. Я пристроился под ближайшими кустами и решив, что «утро вечера мудренее», укрылся плащом и слился с природой.

В небе заворачивались густые грозовые тучи, потревоженные массами энергии, выброшенными проколом миров…

Я проснулся рано утром, от непонятного шебуршанья, не открывая глаз, попытался определить источник. Настырная мышь-полёвка обнюхивала мой плащ, силясь понять, насколько съедобно это непонятное нечто, возникшее под кустом. Небо затягивали густые облака – следы вечерней грозы, пахло озоном, прелой листвой и хвоей.

Поднявшись с земли, я отряхнул от налипшего мусора плащ и прислушался к лесу. Тут же меня окутала какофония звуков леса. Отчётливо различался звон мириадов насекомых, шуршание грызунов, тихая поступь крадущейся вдали лисицы, едва слышный шорох затаившегося зайца, чуть заметный гул соков, бегущих по стволам вековых деревьев. Отдельно выделялся шум недалёкого города, и шёпот нескольких деревень.

Холм, на который меня выбросило, весь пожух, на его верхушке отчётливо просматривались следы от ударов молний. Меня окружал вековой лес с могучими деревьями.

Два маленьких гранёных титановых дротика словно по волшебству ускользнули с моего запястья и устремились к не в меру любопытному перепелу. Пернатый замер и упал в траву, обещая неплохой обед. Один дарт я вернул в кассетницу, а второй, к сожалению, ушёл «в молоко». Пришлось смириться. Увы, но пополнить кассеты в этом мире негде… Перепел отправился в поясной мешок, каковым являлся один из карманов пояса.

Изогнувшись, я ловко, по-кошачьи, запрыгнул на ветку ближайшего дуба, мягкая обувь «обняла» ветвь. Оглядевшись, я неслышной тенью «побежал» по лесу, на ходу ухватив пару незнакомых плодов. Нескольких мгновений в руках мне хватило, чтобы понять, что кожицу есть нежелательно, а вот мякоть несколько утолила голод. Для начала уже неплохо.

Мне надо было максимально удалиться от места прибытия, дабы шум побеспокоенного мироздания не мешал мне сосредоточиться… Да и птичку надо где-то зажарить.

Айвэн проснулся ранним утром. Рассвет только начинал алеть на горизонте, по улицам ещё бродили последние искатели ночных приключений, но уже раздувались печи пекарен, и первый мешок муки готовился стать утренним хлебом. Необходимо было начинать поиски. На улице было достаточно светло, а над лесом сгущались непонятные тучи, очень похожие на грозовые. Долго потягиваться возможности просто не было, надо было искать похитителя Осколка, или чем там еще эта гадость является…

Быстро собрав вещи, и наскоро перекусив, Айвэн вышел в город. Вокруг стояла звенящая тишина, и будь он в столице – это продолжалось бы до самого восхода солнца, но здесь не столица, и люди совсем другие, а значит, надо работать.

Улицы медленно заполнялись народом, ночная стража стекалась в многочисленные кабаки, дабы обсудить ночные происшествия, которыми был весьма богат Нойд, третий по величине город Империи Хатраприн.

Байки стражников, и новости «вестников Ордена» быстро облетали городские кварталы, и скоро каждая собака знала, что ночью была уничтожена банда Гура Косматого. Похоже, постарался Орден Убийц, но доказать, как всегда, невозможно. Вечером, перед закатом, состоится выступление главы Ордена Сеятелей Возмездия, на котором должны быть все. Что хочет сказать магистр Швейн – неведомо, но это важнее всех прочих мелких дел. Над Древним Лесом среди ночи прошла гроза. Гроза очень странная. Несколько ударов грома в самом центре леса, несколько вспышек молний, потом ослепительная вспышка и… Грозовые тучи не разошлись до сих пор.

Гроза. Айвэн остановился у лоточника, взял пирожок и задумчиво побрёл дальше. Шахта, в которой скрывался Осколок, находилась в Лесу. То, что Осколок – это древний магический артефакт, – можно даже и не сомневаться. А не связаны ли между собой эти происшествия? Ой, неспроста они последовали одно за другим. Судя по слухам, с рассветом в лес отправился отряд инквизиторов и стражей для выяснения причин и наказания виновных.

- Разобраться как следует, и наказать кого попало, - пробурчал скрытень. Оглянувшись, и убедившись, что за ним никто не наблюдает, он перевёл мысли на другую стезю.

До полудня ещё долго… Ну, тогда стоит наведаться в лес. Кто знает, где лежит истинный путь?

Пока скрытень шел по направлению к лесу, его терзали тревожные мысли. Что-то во вчерашних событиях казалось странным, но он никак не мог понять что именно. Внезапно его осенило: те четверо бандитов, которые напали на меня в переулке, - он не заметил их! Это было просто невозможно, чтобы такой профессионал попал в ловушку каких-то бродяг! Единственным объяснением этого было то, что кто-то наложил на них заклинание незаметности, причем, очень сильное. Методика обучения убийц позволяла обойти, до определённого предела, чары иллюзий. Но после того как Орден Сеятелей Возмездия истребил всех архимагов, наложить такие сильные чары никто не мог. Теперь для этого необходим один из артефактов, оставшихся от архимагов, найти их можно только на черном рынке, и стоят они огромных денег. Видимо, он кому-то очень серьезно досадил, если этот кто-то решил применить настолько дорогую вещь, хотя применили ее очень неаккуратно. Единственным объяснением этого могло служить то, что вчерашнее нападение готовили второпях, а раз оно провалилось - то стоит ждать новых, поэтому необходимо быть настороже. А всех ли архимагов перебили? А если нет?..

Лес уже был совсем рядом. С удвоенной осторожностью Айвэн вошел под тень вековых деревьев. Все вокруг было буквально пропитано энергией жизни и веяньями тысячелетий. Лес рос в этих местах ещё до того, как первый камень Империи Хатраприн, был заложен в основание Йарда, столицы Империи. Более пяти тысячелетий. Говорили, что в лесу до сих пор скрываются эльфы. Так ли это – неизвестно. Очень и очень немногих лес впускал в свои глубины, ещё меньше его покидало. Что происходило с исчезнувшими смельчаками – неведомо, но лес хранил свои тайны, а вместе с ним их хранили лесники и лесорубы. Они заслужили, чтобы лес их принял и открыл какую-то малость из своих секретов…

Бесшумно ступая по прошлогодней листве, Айвэн рискнул углубиться в лес. Вскоре впереди послышались голоса. Двинувшись в том направлении, он обнаружил довольно большую группу людей, прочесывавших лес. Судя по одежде, это были служители пресловутого Ордена и стражи. Люди шли широкой шеренгой, внимательно осматривая всё. У орденцев на вытянутой руке лежали шипастые шары, знаменитые поисковые артефакты, которые на чёрном рынке стоят по пятьсот золотых. И никто не даст гарантии, что это не подделка. Стражи держали на изготовке полуторные мечи. Айвэн решил незаметно проследить за ними. Их больше, а значит, если они и найдут что-нибудь, то сделают это раньше него. Хотя, вряд ли кому-то улыбнется удача, что-то ему подсказывало, что виновник этого переполоха уже далеко отсюда.

Абсолютно внезапно чутье скрытня крикнуло: «ЛОЖИСЬ!». Он, не раздумывая, упал на землю, и в ту же секунду над головой просвистел арбалетный болт. Айвэн резко оглянулся. Среди деревьев мелькнула убегающая фигура в «лесном» пятнистом плаще Ордена Убийц. Не раздумывая, он бросился в погоню.

Похоже, агенты Ордена услышали шум и тоже бросились в погоню на предмет выяснения его личности. Проклятье! Теперь, даже если удастся догнать нападавшего, – допросить его не получится! Метательный нож мягко скользнул в руку и изготовился к броску. Кому-то может показаться невозможным на бегу попасть метательным ножом по бегущей между деревьями цели, но в Ордене Убийц учили и не такому. Приблизившись, Айвэн плавным движением метнул клинок. Тот вошел ровно под основание черепа неудавшегося убийцы, мгновенно перебив шейные позвонки. Преследователи несколько поотстали, и скрытень остановился осмотреть нападавшего. Сюрприза не получилось, из-под густой чёрной шевелюры на Айвэна смотрели льдисто-серые глаза. Это был Майк, извечный соперник в школе убийц. (Надо заметить, что до посвящения любой ученик вообще не имеет имени, только прозвище. Имя он получает только после выпуска. Причем, имена выбираются из имен богов и героев прошлого, которые уже практически забыты, и лишь самые древние рукописи хранят память о них.)


5561234980836274.html
5561324411183086.html
    PR.RU™